Immuuntherapie

Bij bepaalde soorten kanker wordt immuuntherapie gegeven. Dit is een behandeling met medicijnen, die het natuurlijke afweersysteem helpt om kankercellen te herkennen en vernietigen. Immuuntherapie werkt niet direct in op de tumor, zoals bijvoorbeeld chemotherapie, maar is gericht op het afweersysteem. Dit is uniek aan deze behandeling. Het middel is bedoeld voor patiënten, die geen baat meer hebben bij chemotherapie.

Onderzoek toont aan dat immuuntherapie, ook wel immunotherapie, bij ongeveer twintig procent van de patiënten levensverlengend is. Er wordt op dit moment veel onderzoek gedaan naar een methode om het effect van de behandeling vooraf te voorspellen. De ontwikkelingen gaan snel, maar momenteel is immuuntherapie pas voor een paar vormen van kanker een standaardbehandeling.

Immuuntherapie werd eerder alleen gegeven als de ziekte niet meer genezend kon worden behandeld. Omdat bij een deel van de patiënten de kankercellen geheel vernietigd werden en de kanker ook vaak langdurig wegblijft, wordt immuuntherapie nu ook gezien als een behandeling met als doel genezing. Deze behandeling is gericht op het vergroten van de kans op genezing. Soms wordt immuuntherapie gegeven als een aanvullende behandeling, bijvoorbeeld na een operatie of bestraling om eventueel achtergebleven kankercellen te vernietigen. Of om eventuele zeer kleine, onzichtbare uitzaaiingen buiten het operatie- of bestralingsgebied te vernietigen.

De behandeling is erg intensief voor patiënten. Immuuntherapie wordt het eerste jaar om de twee weken via een infuus in het ziekenhuis toegediend. Daarnaast komen de patiënten elke twee weken naar het ziekenhuis voor een consult met bloedonderzoek. Doordat het immuunsysteem als gevolg van de behandeling actiever wordt, kunnen immuun-gerelateerde bijwerkingen ontstaan. Veelvoorkomend zijn maag-darmklachten met diarree, huidklachten en vermoeidheid. Patiënten worden bij aanvang van de behandeling uitgebreid voorgelicht, zodat zij precies weten bij welke klachten zij aan de bel moeten trekken.